E se as doenças tropicais tivessem tanta atenção quanto a COVID?

Transcrevemos abaixo um artigo publicado na revista Nature. A autora, Francine Ntoumi, dirige a Fundação Congolesa para Pesquisa Médica e é professora sênior da Universidade Marien Ngouabi em Brazzaville, República do Congo, e do Instituto de Medicina Tropical da Universidade de Tübingen na Alemanha. Leia o original aqui.

“Durante todo o ano, a COVID-19 chamou a atenção do mundo. É como se nenhuma outra doença tivesse sido mais importante, mais contagiosa ou mais mortal.

Fundei um instituto de pesquisa sem fins lucrativos em 2008; estabelecemos o primeiro laboratório de biologia molecular da República do Congo, a única universidade pública do país. Nós monitoramos patógenos como aqueles que causam doenças gastrointestinais, malária, HIV, tuberculose (TB) e chikungunya – que juntos infectam mais de 250 milhões de pessoas a cada ano em todo o mundo e matam mais de 2,5 milhões. Para manter os tratamentos eficazes, avaliamos o desenvolvimento de resistência a medicamentos antimaláricos, antirretrovirais e antibióticos.

Nossos programas de pesquisa já estavam em vigor, portanto, poderíamos rapidamente mudar para testes de diagnóstico e estudos epidemiológicos baseados no sangue para entender como COVID-19 estava se espalhando no Congo e como manter os profissionais de saúde seguros. Desde março, três quartos do nosso tempo foram gastos no COVID-19.

Isso significa que estou negligenciando meu trabalho com outras doenças – que não estão indo embora. E não é só meu laboratório. Em outubro, a Organização Mundial da Saúde (OMS) informou que o progresso contra a tuberculose pode estagnar: nos países com as maiores taxas da doença, o número de pessoas diagnosticadas e encaminhadas para atendimento caiu um quarto em comparação com o número do ano passado. Como muitos países implementaram bloqueios, hospitais e centros de saúde registraram uma queda significativa no número de pessoas que procuram tratamento.

Em Uganda, a mortalidade materna aumentou 82% de janeiro a março e, por causa do COVID-19, as taxas de diagnósticos de HIV e de pessoas iniciando o tratamento anti-retroviral (e o tratamento para prevenir a tuberculose) cairão em 75%. Esses tratamentos devem ser mantidos em andamento por meio da divulgação ativa da comunidade. Em setembro, pesquisadores da OMS e de outros locais modelaram o que poderia acontecer se a distribuição de medicamentos antimaláricos e mosquiteiros inseticidas para prevenir a malária cair em até 75%. Se isso acontecer, todos os ganhos obtidos contra a malária nos últimos 20 anos podem ser perdidos.

Minha mensagem não é que os esforços contra a COVID-19 sejam equivocados, mas que estou desanimada porque esses esforços não foram mobilizados e mantidos contra outras doenças infecciosas.

Às vezes, enquanto faço testes de diagnóstico para rastrear infecções por COVID-19 em meu país, sonho acordada com uma doença na qual trabalhei por 25 anos. E se o mundo tivesse enfrentado a malária com a energia agora dedicada ao coronavírus? A malária poderia ter sido derrotada?

Organizações filantrópicas, como a Fundação Bill & Melinda Gates em Seattle, Washington, aceleraram a pesquisa contra a malária e outras doenças. As mortes por malária diminuíram quase 31% de 2010 a 2018. Alguns tratamentos foram desenvolvidos na África (onde também foram realizados alguns ensaios para a vacina do Ebola). Mas esses esforços não se comparam aos contra a COVID-19.

Mais de 90% da carga global de mortes por malária está na África. Uma criança morre de malária a cada dois minutos. Para os sobreviventes, essas doenças infecciosas criam um ciclo vicioso. Eles mantêm as pessoas fora do trabalho e da escola, aprisionando-as na pobreza e em condições que permitem o desenvolvimento de doenças. As pessoas mais diretamente afetadas não têm recursos para fazer um grande esforço contra elas.

Para combater esta injustiça, tento encontrar um sentido de progresso – identificar ações concretas para fortalecer as capacidades de pesquisa na África em geral e no meu país em particular.

Um lado positivo dessa pandemia é que os líderes africanos, que desenvolveram o mau hábito de colocar todas as suas esperanças na ajuda ao desenvolvimento, cavaram seus próprios orçamentos para lutar contra a COVID-19. O setor privado, incluindo empresas de petróleo e bancos locais, contribuiu. Se esta aliança puder continuar após o refluxo da pandemia, a capacidade de pesquisa aumentará em toda a África. Este pode ser um caso em que “reconstruímos melhor” após a pandemia.

Durante o bloqueio, pesquisadores e engenheiros desenvolveram protótipos de respiradores feitos no Congo com componentes reciclados, mostrando iniciativa e criatividade que devem fluir para outras áreas da pesquisa em saúde. Precisamos configurar laboratórios funcionais e bem equipados para impulsionar esse trabalho.

Também espero que o dinamismo e a riqueza dos intercâmbios científicos desde janeiro de 2020 continuem e se intensifiquem. Precisamos estabelecer colaborações sólidas nacionalmente (com outras instituições de pesquisa), regionalmente (com os países vizinhos) e com redes regionais e internacionais, como a Rede de Pesquisa Clínica da África Central (CANTAM) e a Rede Pan-Africana para Pesquisa Rápida, Resposta e Preparação para Epidemias de Doenças Infecciosas (PANDORA), ambos coordenados por mim.

Acima de tudo, devemos treinar a próxima geração de cientistas localmente. Digo a mim mesma que a COVID-19 ajudará neste exercício. Eu só preciso me candidatar a muitas chamadas de propostas para concessões em coronavírus, em colaboração com colegas de todas as partes do mundo. Esse financiamento será uma oportunidade para treinar pesquisadores que passarão para doenças tropicais assim que a necessidade de lidar com a COVID-19 se tornar menos premente.

Para cumprir meu trabalho dia após dia, é assim que vejo a pandemia de COVID-19: como uma oportunidade de construir estruturas que irão reduzir o fardo de todas as doenças tropicais. Não quero pensar em um mundo onde isso não aconteça.”

FONTE: What if tropical diseases had as much attention as COVID? Francine Ntoumi. Nature 587, 331 (2020). doi: https://doi.org/10.1038/d41586-020-03220-5