O Departamento de História da Universidade Federal do Rio Grande do Sul teve como sua primeira sede o antigo prédio da Faculdade de Filosofia, no Campus Central, sendo no ano de 1977 transferido para o Campus do Vale, nas instalações onde hoje se encontra o Instituto de Letras. As atuais dependências do Instituto de Filosofia e Ciências Humanas e , portanto, do Departamento de História foram apresentadas no ano de 1990.

O surgimento do Departamento de História se deu a partir da Reforma Universitária implantada na década de 60, sendo um dos quatro departamentos que compunham o então Instituto de Filosofia e Ciências Humanas. O Instituto foi uma transformação da então Faculdade de Filosofia, que abrangia os cursos de Filosofia, História, Ciências Sociais e Psicologia, substituídos pelos departamentos, estes definidos como unidades básicas de ensino e pesquisa. Entretanto, o Instituto não absorveu completamente a divisão imposta pela Reforma, trabalhando com núcleos e laboratórios, entre eles o Núcleo de Pesquisa Histórica (NPH), criado no ano de 1973.

Hoje o Departamento conta com 34 docentes, envolvidos com o ensino de graduação, pós-graduação (mestrado e doutorado), pesquisa e extensão.